“Er zijn een onmogelijk aantal kleine en grote acties nodig om een vaccin uiteindelijk bij de dokter te krijgen”

Wat was jouw motivatie om bio-ingenieur te worden?

Het mooie van de bio-ingenieursopleiding is dat je veel kanten uitkunt, niet alleen in het begin van je carrière maar ook later. Met de altijd sneller veranderende wereld is dat een zeer groot voordeel.
Ikzelf ben begonnen als onderzoeker in het labo bij GlaxoSmithKline ten zuiden van Brussel. Na mijn stage in preklinisch onderzoek tijdens mijn laatste jaar aan de universiteit werd ik aangeworven in het klinisch laboratorium als wetenschapper. Dan had ik mijn eerste kleine groep en evolueerde ik meer en meer in een management- en projectteamrol zodat ik ook veel meer in contact kwam met de andere departementen van het bedrijf. Dit bracht ook het besef dat een onmogelijk aantal kleine en grote acties nodig zijn om een vaccin uiteindelijk bij de dokter te krijgen. Ieder draagt zijn klein maar belangrijk steentje bij in dit groot raderwerk.

Wat doe je voor werk?

Een paar jaar terug kreeg ik de mogelijkheid om in de Verenigde Staten te gaan werken, bij Sanofi Pasteur. Het was een grote beslissing want er was geen noodzaak om te vertrekken. Bovendien was het zo comfortabel rond de kerktoren in ons Belgenland. Toch zette ik de stap en verhuisde van bedrijf, van land, van cultuur. Het geeft een extra dimensie aan het leven van jezelf, echtgenote en kinderen, meer inhoud. Ook aan de job want talenkennis en kennis van de Europese cultuur differentieert jezelf opnieuw. Dat is zeer nuttig in mijn huidige rol als projectbegeleider voor de vaccins die we wereldwijd in ontwikkeling hebben.

Sanofi Pasteur houdt zich bezig met het ontwikkelen en vermarkten van een uitgebreid scala aan vaccins, waarmee het een belangrijke bijdrage levert aan het voorkomen van infectieziekten. Per jaar worden er zo'n 1,6 miljard vaccin dosissen geproduceerd die het mogelijk maken om meer dan 500 miljoen mensen volledig te vaccineren. Werken in een vaccinbedrijf is niet alleen een toepassing van onze opleiding in 'bio' en 'technologie' maar evenzeer een actieve bijdrage tot een optimale gezondheid van individu en samenleving.
De ontwikkeling van veilige en effectieve vaccins is een lang en moeizaam proces: 10 tot 25 jaar ontwikkeling en een prijskaart van 300 miljoen tot 1 miljard euro zijn niet ongewoon. Dit verklaart ook waarom de wereldmarkt van vaccinbedrijven relatief sterk geconcentreerd is met vijf grote spelers.

Welk advies wil je startende studenten meegeven?

De brede opleiding als bio-ingenieur geeft je alle kansen in deze omgeving want polyvalentie is belangrijk. Dit is waar we ons als bio-ingenieur differentiëren van de andere opleidingen. Bijvoorbeeld bij het opzetten van een nieuw testplatform om bloedstalen te onderzoeken kunnen we als bio-ingenieur het totale plaatje bekijken en verstaan. Biochemie, biologie, cel-en gentechnologie, materiaalkunde, electronica, automatisatie, thermodynamica, fysica, informatica, enz. spelen allemaal een rol wanneer een bloedstaal uit een reactievat langs een fijn kanaal door lasers gestuurd wordt, volledig geautomatiseerd en met onmiddellijk een resultaat berekend.

Ook wij studeerden af als bio-ingenieur in de Chemie: